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Estudo mostra por que as crianças lutam contra COVID-19 melhor do que adultos

A grande maioria delas não adoece; e quando são infectadas, geralmente se recuperam

Crédito: Redação - 28/09/2020 - Segunda, 11:55h
Nova York – O motivo pelo qual o coronavírus afeta as crianças com muito menos gravidade do que os adultos se tornou um mistério na pandemia. A grande maioria delas não adoece; e quando são infectadas, geralmente se recuperam, segundo o The New York Times. 

O primeiro estudo a comparar a resposta imunológica em crianças com a dos adultos sugere uma razão para a relativa boa sorte das crianças. 

Em crianças, um ramo do sistema imunológico que evoluiu para proteger contra patógenos desconhecidos destrói rapidamente o coronavírus antes que cause danos em seus corpos, de acordo com uma pesquisa publicada esta semana na Science Translational Medicine.

"O resultado final é, sim, as crianças respondem imunologicamente de forma diferente a este vírus, e parece estar protegendo as crianças", disse a Dra. Betsy Herold, especialista em doenças infecciosas pediátricas da Albert Einstein College of Medicine, que liderou o estudo.

Em adultos, a resposta imunológica é muito mais silenciosa, descobriram ela e seus colegas.

Quando o corpo encontra um patógeno desconhecido, ele responde em poucas horas com uma onda de atividade imunológica, chamada de resposta imunológica inata. Os defensores do corpo são rapidamente recrutados para a luta e começam a liberar sinais pedindo reforços.

As crianças encontram com mais frequência patógenos que são novos para seu sistema imunológico. Sua defesa inata é rápida e avassaladora.

Com o tempo, conforme o sistema imunológico encontra vários outros patógenos, ele constrói um repertório de vilões conhecidos. 

Quando o corpo atinge a idade adulta, ele conta com um sistema mais sofisticado e especializado, adaptado para lembrar e lutar contra ameaças específicas.

Se o sistema imunológico inato se assemelha aos primeiros atendentes de emergência, o sistema adaptativo representa os especialistas qualificados do hospital.

O sistema adaptativo faz sentido biologicamente porque os adultos raramente encontram um vírus pela primeira vez, disse o Dr. Michael Mina, imunologista pediátrico do Harvard T.H. Escola de Epidemiologia Chan em Boston.

Mas o coronavírus é novo para todos, e o sistema inato enfraquece à medida que os adultos envelhecem, deixando-os mais vulneráveis. 

No tempo que leva para um corpo adulto colocar o sistema adaptativo especializado em funcionamento, o vírus teve tempo de causar danos, sugere a pesquisa de Herold.

Ela e seus colegas compararam as respostas imunológicas em 60 adultos e 65 crianças e jovens adultos com menos de 24 anos, todos hospitalizados no Montefiore Medical Center na cidade de Nova York, entre 13 de março e 17 de maio.

Os pacientes incluíam 20 crianças com síndrome inflamatória multissistêmica, a reação imunológica severa e às vezes mortal ligada ao coronavírus.

No geral, as crianças foram apenas ligeiramente afetadas pelo vírus, em comparação com os adultos, relatando principalmente sintomas gastrointestinais como diarreia e perda de paladar ou olfato. Apenas cinco crianças necessitaram de ventilação mecânica, em comparação com 22 dos adultos; duas crianças morreram, em comparação com 17 adultos.

As crianças tinham níveis sanguíneos muito mais elevados de duas moléculas imunológicas específicas, interleucina 17A e interferon gama, descobriram os pesquisadores. 

As moléculas eram mais abundantes nos pacientes mais jovens e diminuíam progressivamente com a idade.

“Achamos que isso está protegendo essas crianças mais novas, principalmente de doenças respiratórias graves, porque essa é realmente a principal diferença entre os adultos e as crianças”, disse Herold.

Em alguns pacientes adultos com COVID-19, ela acrescentou, a falta de uma forte resposta precoce também pode estar desencadeando uma reação adaptativa intensa e desregulada que pode levar à síndrome do desconforto respiratório agudo e à morte.

Todos os vírus têm truques para escapar do sistema imunológico inato e o coronavírus é particularmente hábil. Produzida no início do curso da infecção, a interleucina 17A pode ajudar as crianças a impedir as tentativas do vírus de escapar da resposta inata e evitar a resposta adaptativa posterior.

"Achamos que isso também os protege de criar uma resposta imune adaptativa mais vigorosa que está associada a essa hiperinflamação", disse Herold.

Outros especialistas disseram que o estudo foi bem feito, mas sofreu - como acontece com a maioria dos estudos sobre o coronavírus - por envolver os pacientes tarde demais na infecção.

A resposta imune inata é ativada horas após a exposição a um patógeno, mas as pessoas geralmente não vão ao hospital até cerca de uma semana após a infecção pelo coronavírus, quando os sintomas são graves, disse Akiko Iwasaki, imunologista da Universidade de Yale.

É tarde demais para estudar como o sistema imunológico inato responde ao vírus, disse ela, acrescentando: "Quando as pessoas ficam doentes, já passou desse ponto."

Ainda assim, os novos dados negam algumas teorias populares sobre por que as crianças são protegidas do vírus, disse ela.

Alguns cientistas suspeitam que as crianças podem se sair melhor porque tendem a ter uma exposição mais recente ao coronavírus que causam resfriados comuns, o que pode lhes oferecer alguma proteção.

Mas o novo estudo não encontrou diferenças significativas nas respostas imunológicas a esses vírus entre os grupos, observou Iwasaki.

Outra teoria afirmava que as crianças geram uma resposta de anticorpos mais forte que elimina o vírus de forma mais eficiente do que em adultos. Mas o novo estudo descobriu que as pessoas idosas mais doentes, na verdade, produziam os anticorpos mais poderosos.

Esse resultado pode confirmar uma preocupação incômoda entre os pesquisadores: que a presença desses potentes anticorpos contribua para a doença em adultos, em vez de ajudá-los a combater o vírus - um fenômeno chamado realce dependente de anticorpos. Os fabricantes de vacinas estão monitorando cuidadosamente os indivíduos do estudo em busca de sinais desse problema.

“Esse é um tema pelo qual todo mundo está dançando”, disse a Dra. Jane C. Burns, especialista em doenças infecciosas pediátricas da Universidade da Califórnia, em San Diego. “É possível que concentrações elevadas de alguns anticorpos sejam realmente ruins para você em oposição aos bons?”

Os pesquisadores também devem aprender o que acontece em crianças após o aumento imunológico inicial, disse Burns. As crianças produzem uma forte resposta imunológica, mas seus corpos devem desligá-la rapidamente após o perigo passar.

Se este vírus se tornar endêmico, como os coronavírus que causam resfriados comuns, as crianças eventualmente desenvolverão defesas adaptativas tão fortes que não terão os problemas que os adultos estão tendo agora, disse Mina.

“Nós acabaremos envelhecendo com esse vírus.”


Foto: iStockphoto




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